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Después de 469 días en órbita, la nave espacial no tripulada construida por Boeing aterrizó el sábado en la base de la USAF de Vandemberg, California, concluyendo una misión de pruebas experimentales. Imágenes en video.

 

Este segundo X-37B Orbital Test Vehicle, denominado OTV-2, fue lanzado al espacio desde Cabo Cañaveral el 5 de marzo del año pasado, y su permanencia en órbita duplicó la del primer aparato, el OTV-1 lanzado en abril de 2010, con el cual Boeing y la USAF ya habían demostrado que esta nave experimental podía ser enviada al espacio y recuperada exitosamente.

El OTV-2 superó el límite inicialmente previsto para los vuelos orbitales de este programa, establecido en 270 días, gracias a la generación de energía a través de paneles solares que se despliegan desde el compartimento de carga.

Según un comunicado de la constructora de Seattle, el OTV-2 tuvo como misión "demostrar capacidades adicionales de la aeronave", aunque para la USAF la misión estuvo caratulada como secreta, así como el material que la nave transportó en su bodega de carga.

"La protección térmica y los sistemas de energía solar del X-37B, así como su impacto medioambiental y las tecnologías de seguridad son sólo algunos de los aspectos que se están probando", señaló el teniente coronel Tom McIntyre, director del programa del X-37de la USAF.

x-37B_junio_2012De acuerdo con Boeing, se prevé un segundo lanzamiento del OTV-1 hacia octubre próximo, con el objeto de demostrar que "el X-37B es un vehículo espacial asequible que puede ser utilizado repetidamente".

Concebido para ser explotado en órbita baja (de 180 a 800 km), el X-37B está basado en el diseño del Space Shuttle, aunque tiene el cuarto de su tamaño: 8,9 m de largo, 2,9 m de alto, una envergadura de 4,5 m y un peso de 5 toneladas. Además utiliza una estructura de materiales compuestos más ligera que los transbordadores y una protección térmica de nueva generación con lozas de cerámica y de silicio con mayor vida útil que las precedentes. A diferencia de las Space Shuttle, esta nave no tripulada está equipada con paneles solares que se despliegan en órbita.

El programa se inició en 1999 con el X-37A destinado a la NASA con el objeto de ser transportado en los transbordadores espaciales, mientras que el X-37B es un desarrollo iniciado por Boeing y la USAF en 2006 para su lanzamiento desde cohetes como el Atlas V. En tanto el año pasado Boeing anunció que había iniciado los estudios para una tercera versión, el X-37C, que sería un 180% más grande los actuales OTV, permitiendo transportar hasta seis astronautas.

El X-37B es la primera nave espacial de uso militar.

Bajo estas líneas, imágenes del aterrizaje en la AFB de Vandemberg, California, a las 5:48 hora local.

 

 

Foto: Boeing / USAF

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